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tradition assez constante, que la montagne sur laquelle le temple fut bâti, était la même montagne où Abraham avait autrefois offert en sacrifice son fils Isaac

J'ai cru devoir expliquer ici ces particularités, afin que ceux à qui l'histoire de l'Ancien Testament ne sera pas assez présente, n'en soient point arrêtés en lisant cette tragédie. Elle a pour sujet Joas reconnu et mis sur le trône, et j'aurais dû,dans les règles, l'intituler Joas. Mais la plupart du monde n'en ayant entendu parler que sous le nom if Athalie , je n'ai pas jugé à propos de la leur présenter sous un autre titre , puisque d'ailleurs Athalie y joue un personnage si considérable, et que c'est sa mort qui termine la pièce. Voici une partie des principaux événemens qui devancèrent cette grande action.

Joram , roi de Judn, fils de Josaphat et le septième roi de la race de David , épousa Athalie , fille d'Achab et de Jézabel, qui régnaient en Israè'l^, fameux l'un et l'autre , mais principalement Jézabel, par leurs sanglantes persécutions contre les prophètes. Athalie, non moins impie que sa mère , entraîna bientôt le roi son mari dans l'idolâtrie, et fit même construire dans Jérusalem un temple à Raal, qui était le dieu du pays de Tyr et de Sidon, où Jézabel avait pris naissance. Joram , après avoir vu périr , par les mains des Arabes et des Philistins, tous les princes sesenfans, àla réserve d'Okosias, mourut lui-même misérablement d'une longue maladie qui lui consuma les entrailles. Sa mort funesle n'empêcha pas Okosias d'imiter son impiété et celle d'Alhalie sa mère. Mais ce prince, après avoir régné seulement un an, étant allé rendre visite au roi d'Israè'l , frère d'Athalie, fut enveloppé dans la ruine de la maison d'Achab, et tué par l'ordre de Jéhu, que Dieu avait fait sacrer par ses prophètes pour régner sur Israël, et pour être le ministre de ses vengeances. Jéhu extermina toute la postérité d'Achab, et fit jeter par les fenêtres Jézabel, qui, selon la prédiction d'Élie , fut mangée des chiens dans la vigne de ce même Naboth qu'elle avait fait mourir autrefois pour s'emparer de «on héritage.

Athaiie, ayant appris à Jérusalem tous ces massacres, entreprit de son côté d'éteindre entièrement la race royale de David, en faisant mourir tous les enfans d'Okosias ses petits-fils. Mais heureusement Josabeth , sœur d'Okosias et fille de Joram, mais d'une autre mère qu'Athalie , étant arrivée lorsqu'on égorgeait les princes ses neveux, elle trouva moyen dedéroberdu milieu des morts le petit Joas encore à la mamelle , et le confia, avec sa nourrice , au grand-prêtre son mari, qui les cacha tous deux dans le temple, où l'enfant fut élevé secrètement jusqu'au jour qu'il fut proclamé roi de Juda. L'Histoire des Rois dit que ce fut la septième année d'après; mais le texte grec des Paralïpomènes, que Sévère Sulpice a suivi, dit que ce fut la huitième : c'est ce qui m'a autorisé à donner à ce prince neuf à dix ans, pour le mettre déja en état de répondre aux questions qu'on lui fait.

Je crois ne lui avoir rien fait dire qui soit au-dessus de la portée d'un enfant de cet âge, qui a de l'esprit et de la mémoire. Mais quand j'aurais été un peu au-delà, il faut considérer que c'est ici un enfant tout extraordinaire, élevé dans le temple par un grand-prêtre, qui, le regardant comme l'unique espérance de sa nation , l'avait instruit de bonne heure dans tous les devoirs de la religion et de la royauté. Il n'en étàit pas de même des enfans des Juifs, que. de la plupart des nôtres: on leur apprenait les saintes lettres, non-seulement dès qu'ils avaient atteint l'usage de la raison, mais, pour me.servir de l'expression de saint Paul, dès ta mamelle. Chaque Juif était obligé d'écrire une fois en sa vie, de sa propre main, le volume de la loi toutentier. Les rois étaient même obligés de l'écrire deux fois, et il leur était enjoint de l'avoir continuellement devant les yeux. Je puis dire ici que la France voit en la personne d'un prince de huit ans et demi, qui fait aujourd'hui ses plus chères délices, un exemple illustre de ce que peut dans un enfant un heureux naturel aidé d'une excellente éducation; etque si j'avais donné au petit Joas la même vivacité et le même discernement qui brillent dans les réparties de ce jeune prince, on m'aurait accusé avec raison d'avoir péché contre les règles de la vraisemblance.

L'âge de Zacharie , fils du grand-prêtre , n'étant point marqué , on peut lui supposer , si l'on veut, deux ou trois ans de plus qu'à Joas.

J'ai suivi l'explication de plusieurs commentateurs fort habiles, qui prouvent, par le texte même de l'Écriture , que tous ces soldats à qui Joïada, comme il est appelé dans Josephe , fit prendre les armes consacrées à Dieu par David, étaient autant de prêtres et de lévites,aussi bien que les cinq centeniers qui les commandaient. En effet, disent ces interprètes, tout devait être saint dans une si sainte action, et aucun profane n'y devait être employé. Il s'y agissait non-seulement de conserver le sceptre dans la maison de David , mais encore de conservera ce grand roi cette suite de descendans dont devait naître le Messie; car ce Messie tant de fois promis commefils à" Abraham , devait êlre aussi fils de David et de tous les rois de Juila: de là vient que l'illustre et savant prélat, de qui j'ai

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